2016年8月7日 星期日

《精靈寶可夢》之父韓克 把整個世界變成遊樂場

 舊金山軟體業者Niantic執行長韓克(John Hanke)不僅是熱門手機遊戲《精靈寶可夢》(Pokemon Go)之父,也是當年谷歌地球程式的幕後推手。他深信科技創新的目的是為世界帶來正面影響,而這個想法成功讓手機族走出戶外。
 金融時報報導,今年7月《精靈寶可夢》在美國上線後一夕爆紅,使各地街頭出現大批玩家四處抓精靈。如此火熱程度在矽谷科技業眼中似曾相識,因為2005年谷歌地球(Google Earth)衛星影像程式上線時,全球用戶也爭相上線查看各地的衛星空照圖,一度造成伺服器癱瘓。
 無獨有偶,《精靈寶可夢》與谷歌地球這兩大程式的幕後推手都是韓克,足以顯示他在數位地圖程式開發史上的地位。然而,從谷歌地球到《精靈寶可夢》之間的這10年並不好走。
 韓克當年自加州大學柏克萊校區取得MBA碩士學位後,先後創立了兩家電玩遊戲開發商皆獲得大型公司收購。他在2004年創立第3家公司Keyhole,從電玩遊戲跨足數位製圖及衛星影像技術。
 當年擔任Keyhole董事的麥克蘭登(Brian McClendon)表示:「2002年正值新創企業的黑暗時期,許多公司募不到資金,跟蒼蠅一樣短命,但韓克卻有辦法讓Keyhole生存下去。」
 Keyhole在2004年獲得谷歌收購後,韓克便將數位製圖及衛星影像技術帶進谷歌,成為日後谷歌地球程式的基礎。麥克蘭登表示:「谷歌地球是史上最轟動的網路程式之一。」
 韓克隨後陸續催生了谷歌地圖及街景程式,並讓谷歌地圖成為第一代iPhone預設地圖軟體。他在2015年又萌生新的研發計畫,於是在谷歌內部創立Niantic實驗室,探索手機程式、地圖定位及數位娛樂三者之間的應用領域。
 當時谷歌眼鏡吸引全球目光,但韓克希望大家在不戴特殊裝置的情況下,也能獲得擴增實境(AR)體驗,於是在2015年推出科幻主題手機遊戲Ingress。該遊戲讓使用者在現實環境中尋找虛擬入口來完成挑戰,吸引1,500萬名用戶。
 韓克表示:「這款遊戲的有趣之處在於大家必須走出戶外。」Ingress的成功讓韓克更進一步和任天堂及Pokemon公司簽約合作,並著手開發《精靈寶可夢》。韓克在此時做了重大決定,那就是讓Niantic脫離谷歌成為獨立公司。
 韓克表示:「谷歌的資源讓我們受惠良多,並吸收許多技術經驗,但成為獨立公司較有機會和蘋果或任天堂等大公司合作,畢竟谷歌是許多大公司的敵手。」
 他認為《精靈寶可夢》背負的願景是希望大家不再成天坐在電腦前,而是走出戶外多多活動。他也表示:「我不認為大家該坐在陰暗的房間裡,頭戴電子裝置玩遊戲。我還是比較喜歡到戶外與人進行實際社交互動。」
 姑且不論近日《精靈寶可夢》熱潮在各地造成的偶發事故,麥克蘭登依舊認為矽谷工程師的信念一直都是希望以正面力量改變世界,而韓克繼谷歌地球程式之後,如今二度對世界帶來正面影響。